Estudios de Caso

Soluciones Para Gestionar el Agua

Caso 5: “Control Social” y Asociaciones Públicas/Colectivas con Sistemas Comunitarios en Cochabamba, Bolivia

Introducción

En abril de 2000, miles de ciudadanos de Cochabamba, la tercera ciudad más grande de Bolivia, bloquearon las rutas para protestar contra la privatización del sistema local de abastecimiento de agua potable de la ciudad, aglutinados tras la consigna central de “!El agua es vida!”. El gobierno canceló el contrato de concesión y le devolvió al municipio el control del sistema de abastecimiento, esta vez bajo la mirada atenta de la Coordinadora por la Defensa del Agua y la Vida, la organización del movimiento social que surgió para coordinar las protestas. Los dirigentes de las comunidades se abocaron a la tarea de elaborar una nueva manera de proveer agua, fundada en las experiencias con formas no jerárquicas de toma de decisiones que surgieron durante lo que se describió a menudo como la “Guerra del Agua”. Una cosa estaba clara: si bien la privatización no era la respuesta, nadie quería volver al modelo anterior de empresa “pública”, considerada ampliamente como ineficiente y corrupta.

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case5.jpgEn respuesta a las experiencias previas de nacionalización en la historia de Bolivia, los activistas que luchan en pos de la justicia en torno al agua en Bolivia insisten que las modalidades públicas (léase estatales) de gestión no son una verdadera alternativa a la privatización porque simplemente reemplazan una forma de manejo jerárquico con otra. Como alternativa a la privatización proponen la “reapropiación social de la riqueza”, que implica la colectivización de la propiedad y la auto-organización de los usuarios de agua. Como explica Oscar Olivera, portavoz de la Coalición en Defensa del Agua y la Vida, conocida como La Coordinadora, esta diferencia entre los activistas del movimento de justicia por el agua en Bolivia y en el resto del mundo es crucial: “Los activistas en el Norte tienden a centrar su atención en cuestiones relacionadas a la gestión, mientras que nosotros (en Bolivia) nos centramos principalmente en la lucha por los derechos de propiedad”.

Las nociones de propiedad colectiva que surgieron de la lucha por el agua están inspiradas en las experiencias de gestión comunitaria del agua de dos participantes claves en la guerra del agua de Cochabamba: las asociaciones de pequeños campesinos regantes (ver sección de “usos y costumbres”), y los sistemas comunitarios de abastecimiento de agua. Completamente dejadas de lado por las autoridades estatales y sin servicios básicos, la mayoría de las comunidades en los barrios pobres de la zona sur de la ciudad de Cochabamba han construido sus propios sistemas autónomos abastecidos por pozos subterráneos y gestionados por cooperativas autónomas, comités informales o consejos vecinales elegidos por los habitantes.

Desde 2004, muchos de estos sistemas comunitarios de agua se han organizado en la Asociación de Sistemas Comunitarios de Agua del Sur (ASICA-Sur), que les ha dado una voz colectiva a los ciudadanos que carecen de servicios públicos de agua. Más recientemente, ASICA-Sur ha recibido financiamiento de la Unión Europea para construir sistemas independientes de abastecimiento de agua en los distritos 7 y 14. Estos sistemas independientes compran agua al por mayor a la empresa pública de agua, pero están gestionados por los usuarios. Como explica el Presidente de ASICA-Sur, Abraham Grendydier, a la empresa pública de agua le llevó demasiado tiempo responder a sus pedidos, así que decidieron tomar las cosas en sus propias manos.2 Aunque la construcción de sistemas de abastecimiento de agua independientes conlleva el riesgo de fracturar aun más la red urbana de agua, a largo plazo puede ser la única manera de satisfacer la meta de “agua para todos”.

Las reivindicaciones de propiedad y gestión comunal también se han traducido en el reclamo por “control social” dentro de la empresa de agua re-municipalizada, SEMAPA. Las juntas directivas anteriores estaban conformadas exclusivamente por profesionales y políticos, pero entre abril de 2002 y octubre de 2005, tres de los siete directivos fueron miembros elegidos de los macro distritos de la ciudad. No obstante, muchos de los problemas que históricamente han afectado a la empresa pública de agua permanecen sin resolver debido al grado limitado de control social. Aunque la empresa pública de agua ha tenido efectivamente un mejor desempeño que el que podría esperarse de una empresa privada, las tasas de cobertura siguen siendo bajas (46% en 2005), y los servicios son intermitentes. Hay distintas opiniones sobre las razones del fracaso del control social como medida para mejorar el desempeño de la empresa pública y los servicios básicos. Para algunos, se explica por el hecho que es el alcalde quien controla el presupuesto. Otros destacan la falta de preparación y capacidad de los directores ciudadanos, 20 la sobre-politización de la empresa pública, o los problemas de corrupción. Otros más ponen la culpa en las condiciones que impuso el Banco Interamericano de Desarrollo para liberar un préstamo, que bloquearon efectivamente los intentos de democratizar el servicio porque obligaban a priorizar las reformas administrativas y las reparaciones de la red existente en lugar de hacer mejoras visibles en los servicios de abastecimiento de agua potable. Sin embargo, casi todos concuerdan en que los problemas de agua de Cochabamba están asociados a la falta de inversión pública. Los esfuerzos en pos de alternativas y las iniciativas de debate sobre el futuro de la empresa local de agua pública continúan.

Preguntas

  • Si un problema central de la SEMAPA hoy es el financiamiento, ¿qué tipos de soluciones a este problema podemos imaginar e implementar?
  • ¿Cuáles son algunas alternativas a los préstamos de las instituciones financieras internacionales, cuyas condiciones continúan retrasando cualquier avance?
  • Si el concepto de “bienes o ámbitos comunes” está asociado a la democracia, ¿cómo definimos “gestión democrática” en el contexto de una empresa pública de agua?

Notas y Enlaces